Introducing Mistelix 0.1

As part of my master degree in computer science, that I completed last February, I had to do a final year project. I wanted to do a project that could match the academic requirements of my university and could also be useful to others and published as free software. After considering a few ideas and work out a few issues with the university, I decided to write a DVD authoring tool for GNU/Linux.

I think that Linux is still missing a few important tools in the multimedia area which I consider key for end users. I could not find any tool that could match iDVD alike user friendly and easiness. I have not obviously been the only one noticing this. The target audience for the final year project were end-users that required an easy to use tool for authoring DVD or slideshows for personal use. My mantra when writing the project has been:

  • It is easy to install and use
  • Written in a modern platform (Mono and C#)
  • Built on top of GStreamer multimedia framework which allow to extend its capabilities
  • It is highly extensible with extensions and themes

This is how Mistelix was born. My intention is to continue to further develop it and I hope that users and developers will find it interesting and will use it and contribute to it.

Oh, for those that wonder were the name Mistelix comes from. Mistelix is the result of the combination of the Catalan word Mistela and the ix part of the name Unix. Mistela is a traditional wine in Catalonia made by adding alcohol to non-fermented or partially fermented must.

 

Mistelix screenshot. There are more available at the project site.

Project status
I started to work on Mistelix 10 months ago (see some ohloh statistics). From the NEWS file what version 0.1 offers is: 

  • Create slideshows from a set of images
  • Include videos in your projects
  • Create new slide transition effects using extensions
  • Publish your projects into DVD or Theora videos
  • Localizable to any language
  • Save and load authoring projects

This version is able to produce DVDs and also slideshows for Theora. As a matter of fact that I produced already some DVD for my family, however version 0.1 is far from being feature complete or be ready for demanding end-users (no audio support for example yet).

The next steps are defined in the roadmap for version 0.2, mainly to rework the current Theme backend to empower users to do really cool projects easily, to add audio support and allow to do effects as extensions for the slides.

Download
You can download Mistelix from the download page, it is even already packaged for a few distributions. There is also a quick start use guide that shows briefly how to create a project.

The source code is available for now at Google Google Mistelix's project space. There are instructions on how to build it from sources.

Legal issues
If I had to define the current software patent system it will be something similar to the organized crime for which individuals, small companies, and free software projects are among the victims. The whole commercial audio and codec area is just a minefield. The MPEG-2 video compression format, required for DVD authoring, is protected by patents under United States law and international treaties. Most of the Linux distributions have currently no support for MPEG2.

Mistelix by default is packaged for several distributions. These packaged versions support only Theora slideshow authoring to make Mistelix compatible with the distribution of free software. However, installing a specially built gst-ffmpeg you can enable the DVD authoring functionality.

How to contribute
There are many ways of contributing to Mistelix. However, let me highlight three:

  • Check ideas for contributing if you are a software developer.
  • Help making Mistelix available to other languages (currently only available in Catalan and English). If you are fluent in other languages, with four hours of work approximately you can translate Mistelix and make it available to more users.
  • Help to test and improve it. Mistelix is about users, give it a try and provide your feedback. 

I want to thank Jordi Ceballos my tutor at the university for the final year project, Jordi Irazuzta (early feedback working on the first extensions), Siegfried-Angel Gevatter (Ubuntu packages and early feedback) and Universitat de Lleida and Softcatalà for the hosting of the project web.

Questions or comments?
If you have questions, you can contact visit Mistelix's project web site where I maintain an early FAQ. There is additionally the Mistelix Google Group forum.

This year's GUADEC is two hours by plane from home. I hope to be able to go and be able to get together with other people interested in contributing to the project.

jordi | Tuesday 17 March 2009 - 5:59 pm | | Default | Eight comments

gbrainy 1.1

Here we have gbrainy 1.1, six months after the previous version. gbrainy is a brain teaser game and trainer to have fun and to keep your brain trained. It provides the following types of games:

  • Logic puzzles. Games designed to challenge your reasoning and thinking skills.
  • Mental calculation. Games based on arithmetical operations designed to prove your mental calculation skills.
  • Memory trainers. Games designed to challenge your short term memory.


What is new in version 1.1 from the NEWS file:

Version 1.1
* 4 new games
* Use Mono.Addins for extending gbrainy
* New translations
* Bug fixes

gbrainy 1.1 is available for download in source code from:

* http://gent.softcatala.org/jmas/gbrainy/gbrainy-1.1.tar.gz
      (md5sum 2c2ec926ad461c6f1a6da391615824ca)

Additionally, gbrainy is available for all major Linux distributions.

On top of the already existant translations, in this version debut the Chinese Simplified translation by Gan Lu and Brazilian Portuguese translation by Flamarion Jorge and Jonh Wendell. 

gbrainy virtual appliance

Jordi Massaguer has put together a virtual appliance for gbrainy 1.0 built with OpenSuse Studio. It boots into it, in fullscreen, and you can train your brain with multiple exercises.

gbrainy extensions

Starting with version 1.1 you can extend gbrainy easily with new games that you develop as independent extensions. These are external assembly files that gbrainy recognizes at runtime. The extensibility capabilities are provided by Mono.Addins framework. You do not need to recompile gbrainy. In gbrainy project's page you have more information on how to build extensions.

At gbrainy source code repository there is a directory called sample extensions that contain three sample extensions. Extensions are cool because empower any users to extend gbrainy with his own games. If you have questions building extensions, suggestions or you have a cool extension to share, let us know in the gbrainy public group.

Thanks to everyone that has given help or feedback to this version: Siegfried-Angel Gevatter, Sanjeev Nath, Jorge Gonzalez, Wolfgang Stöggl, Jaroslav Ryník, Núria Pedrola and Jordi Irazuzta. You guys rock.

jordi | Tuesday 10 March 2009 - 8:00 pm | | Default | Four comments

Així fem, així ens va

Llegueixo amb interès el darrer apunt d'en Chuchí. Una d'aquelles persones amb punt de vista propi i punyent que amb els anys no ha perdut pistonada. Parla de com molts han tret foc pels queixals amb el darrer acord Microsoft i Generalitat a la llista admpub.

Personalment fa força temps que estic molt decepcionat amb la classe política. Això que parlen ara de la desafecció que tant preocupa als que manen. Potser caldria que escoltessin el que diuen i entendrien potser llavors perquè hi ha aquesta desencantamenta. Llegia aquest matí al Toni Soler a la Vanguardia que deia que faran un estudi, reunions i conclusions i després una campanya per combatre la desafecció. El resultat el que encara estarem més desafeccionats. No acostuma a ser bona idea que els que són part del problema intentin solucionar-ho.

Catalunya té una cultura, bagatge i forma col·lectiva de pensar molt diferent a Espanya, Euskadi o qualsevol altre nacionalitat. Tal com indica en Xavi al seu apunt, això es tradueix a pràcticament una nul·la presència d'organitzacions d'abast espanyol que defensen un progrés de la societat de la informació. Les úniques que han aconseguit una certa presència i influència són aquelles que han permès tenir potents capítols locals, com el cas de l'ATI mateix.

En aquest país, els temes relacionats amb la Societat de la Informació desperten poc interès en la classe política i en la societat civil tradicional. Deu ser, tal com afirmava en Manuel Castells, que la gent nascuda abans del 1973 és de la generació pre-Internet i que encara haurem d'esperar uns anys fins que la gent que té responsabilitats sigui conscient de la importància d'aquests temes. És difícil fer incidència en un aspecte que molts no són capaços d'entendre la importància que té. Quan vam fer la campanya per l'ús del programari lliure al sector públic ara fa uns anys, molts polítics ens escoltaven quan posàvem com a exemple que això seria fonamental per la normalització del català a les TIC, perquè el programari lliure o estàndards oberts realment no el copsaven.

El teixit associatiu català és defineix per ser atòmic, poc organitzat i mancat de sinergies. Això comprèn des del nacionalisme català (dotzenes de grups que defensen pràcticament el mateix però no avinguts) fins les associacions tecnològiques del país. Personalment, en el cas del nacionalisme català jo em remuntaria a la Plataforma pel Dret a decidir, i abans a quelcom tant lluny com la Crida per trobar grans accions conjuntes. Sota el meu punt de vista, el problema principal és l'enfocament continuo en allò que diferència en comptes allò que uneix. A tots els àmbits trobes gent que està dient pràcticament el mateix, però no s'avenen ja que l'enfocament es fa en el cinc percent que els diferencia en comptes dels noranta cint que uneix. Sempre hi ha a més gent disposada a mantenir el rum-rum constant, no sigui que algun dia es pogués fer quelcom plegats. Cal que ens escanyin fort perquè reaccionem en grup.

La capacitat de critica és un altre aspecte definitori de l'entorn associatiu. La critica constructiva que ajuda que tots fem les coses millor, però també sovint la destructiva que a més qüestiona constantment les poques iniciatives que tenim. Per a mostra l'arribada calenta que va tenir la LinkAt en les primeres setmanes, el projecte més seriòs de programari lliure portat mai per la Generalitat. Lògicament només es va aconseguir que els quatre que impulsaven el projecte a la Generalitat encara estiguessin més qüestionats. No podem pensar sempre a curt termini i sense mesurar l'impacte del que fem. Jo tampoc estic d'acord amb alguns aspectes de la LinkAt però el que he fet ha estat col·laborar amb ells per millorar-los.

És difícil també liderar projectes des de la societat civil. Hi ha molts obstacles. Des de les empreses que defensen el seu interès, sovint contrari al públic, amb grans recursos econòmics que fan que les petites passes que es fan siguin més petites encara. De fet a Europa els lobbis empresarials encara no són tant salvatges com als Estats Units. També cal fintar a aquells que viuen del govern i es volen fer passar per societat civil. Això es veu amb allò tant típic que tu estàs a una reunió amb un representant del govern per exposar el que penses que cal fer i de cop te'n adones de que els altres realment han vingut a veure com es traduïa tot això en projectes per la seva fundació o departament universitari. El canvi no es pot fer rodejats de gent que són part (i defensa indirectament) un sistema endogàmic públic i el status quo actual. Aquesta idea està perfectament exposada i desenvolupada al llibre la Dictadura de la Incompetència d'en Xavier Roig, on precisament comença el llibre descrivint un cas com el que exposo.

Durant més de cent anys  la manca d'actuació de l'Estat a Catalunya ha fet que la societat civil prengués la iniciativa en molts àmbits: ensenyament, sanitat, la cultura o llengua. Com que l'administració, en un segle de dictadures hostils a la catalanitat, no feia res, i el que feia era en direcció contrària, la societat ha generat escoles, mútues, orfeons, associacions i ateneus de tota mena per assegurar-se l'accés a la cultura, a l'educació o a la sanitat. Aquesta característica de la societat catalana, és una anomalia provocada per les dictadures que a manca de bons governs no penso que s'exhaureixi a curt termini.

A part del problema al que fa referència en Xavi, de lideratge personal, cal afegir-hi que qualsevol nou col·lectiu que es construís trigaria anys en consolidar-se. Caldria molta feina aportant sempre un punt de vista coherent, accions consistents amb llurs principis, i disposar d'interlocutors amb cara i ulls per parlar amb les administracions i altres actors. Tot plegat ho veig difícil. En qualsevol cas Xavi, confio més en que gent nouvinguda pugi canviar la siutació que no pas amb els que hi som actualment. I definitivament, com diu en Xavi, si s'aixeca alguna cosa no serà només amb wikis.

jordi | Sunday 01 March 2009 - 1:23 pm | | Default | Eight comments